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La taquilla de 2024 es dura. Pero el atractivo de Imax es un punto positivo

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Cuando el ejecutivo cinematográfico de Warner Bros., Jeff Goldstein, vio las enormes dunas de arena y las amplias vistas del desierto de la primera película “Dune” de Denis Villeneuve, pensó: “Esto fue hecho para Imax”.

Lo mismo ocurrió con las secuencias de gusanos de arena de la secuela, “Dune: Part Two”, un éxito de taquilla para el estudio a principios de este año que obtuvo casi el 24% de sus ingresos de taquilla nacional gracias a Imax. El páramo distópico de la gran carpa de acción de este fin de semana, “Furiosa: A Mad Max Saga”, trae aún más material para el formato de pantalla grande.

Se espera que las pantallas gigantes de Imax representen una proporción mayor de lo habitual de las ventas de taquilla de la precuela dirigida por George Miller. (Según los analistas, la película recaudará más de 40 millones de dólares a nivel nacional durante el estreno de cuatro días del fin de semana).

“Te sumerge, por lo que estás allí”, dijo Goldstein, presidente de distribución nacional de Warner Bros. Pictures. “El público ve Imax como algo especial”.

Mientras los estudios y exhibidores lamentan el lento regreso del público a las salas de cine desde los cierres pandémicos, Imax ha sido uno de los pocos puntos brillantes. Estos años la taquilla ha bajado un 20% en comparación con el año pasado, cuando películas como “Fast X”, “Barbie” y “The Super Mario Bros. Movie” impulsaron la venta de entradas y, sin embargo, los estudios claman por llegar a las pantallas Imax.

El comportamiento del público ahora ha cambiado, y sacar a la gente de sus casas y regresar a los cines requiere algo especial que no pueden conseguir en casa. Eso puso a Imax en una situación fortuita.

La compañía canadiense de 57 años, que opera en Playa Vista, está saliendo de uno de sus mejores años, con “Oppenheimer” de Christopher Nolan ayudando a impulsar los ingresos generales de taquilla a nivel mundial, marcando el segundo año con mayor recaudación de Imax en su historia. . Las películas proyectadas en Imax están cosechando mayores cifras de taquilla, ayudadas en parte por los precios más altos de las entradas, y eso es un poderoso atractivo para los estudios y cineastas.

El próximo año, 13 películas de Hollywood cuyo estreno está previsto se rodarán con cámaras digitales o películas Imax, superando un récord anterior registrado en 2021, cuando se estrenaron siete de las denominadas películas filmadas para Imax.

La compañía espera que el conocimiento de su marca llegue a ser tan grande que los espectadores lleguen primero a sus pantallas.

“En lugar de decir: ‘¿Qué está pasando en el cine?’, quiero que digan: ‘¿Qué está pasando en Imax?’”, dijo el director ejecutivo de Imax Corp., Rich Gelfond.

Por parte de Imax, su desempeño financiero en el primer trimestre fiscal de 2024 superó las expectativas. Los ingresos netos de la compañía ascendieron a 3,3 millones de dólares durante el período de tres meses que finalizó el 31 de marzo, un 33% más que el año anterior, aunque los ingresos disminuyeron aproximadamente un 9%, a 79,1 millones de dólares. Las acciones de Imax han subido aproximadamente un 10,9% en lo que va del año.

“Si bien hay excepciones como ‘Barbie’, es muy, muy difícil ser un éxito de taquilla sin estar en Imax”, dijo Greg Foster, ex director ejecutivo de Imax Entertainment que ahora dirige una empresa de consultoría de entretenimiento.

El éxito general actual de Imax es lo que Gelfond y sus socios comerciales imaginaron cuando adquirieron la compañía en 1994. En ese momento, Imax era esencialmente un elemento básico de museo, aunque permitía a los espectadores sumergirse en la última película sobre naturaleza o documental científico.

La empresa ajustó sus pantallas y sistemas de sonido para adaptarlos a las salas multicines comerciales, lo que permitió que su negocio creciera rápidamente y al mismo tiempo limitaba los costos (Imax no es propietaria de las salas, sino que suministra su tecnología de proyección a cadenas de cines). Imax también desarrolló tecnología para convertir películas al formato Imax para hacerlas más atractivas económicamente para los cineastas y se benefició de la llegada de la película digital, que la hizo más rentable.

Para 2019, la compañía había experimentado un crecimiento de taquilla global año tras año durante varios años y amplió su participación de mercado global para distribuir su taquilla casi de manera uniforme entre América del Norte, China y el resto del mundo.

Al igual que sus clientes propietarios de salas de cine, Imax se vio muy afectado por los cierres comerciales de COVID-19. Pero debido a que la empresa tiene pocos activos y poca deuda, quedó protegida en parte de las consecuencias financieras que enfrentó el resto de la industria. La compañía aprovechó el tiempo para actualizar su tecnología, incluido un nuevo sistema de proyección láser y un sistema de sonido, trabajó en su marketing y se inclinó más hacia las películas en idioma local, dijo Gelfond.

Ahora, en un mundo pospandémico, los cinéfilos quieren algo premium y especial para su época, y están dispuestos a pagar por ello. Esto es una ventaja para Imax y las llamadas pantallas premium de gran formato operadas por las cadenas de cines.

“En una industria que reevalúa constantemente su presente y su futuro en términos de competir con los nuevos medios y recuperar audiencias, es Imax el que ha estado en el centro de la conversación cuando hablamos de sectores de la industria que se han recuperado. ”, dijo Shawn Robbins, fundador del sitio de análisis Box Office Theory. “Ha sido una forma para que los estudios tengan confiabilidad en un mercado teatral a menudo volátil”.

Walt Disney Co. se ha inclinado fuertemente hacia Imax y otros formatos grandes premium.

Su campaña de marketing para “El Reino del Planeta de los Simios”, lanzada a principios de este mes, destacó el logotipo de Imax en vallas publicitarias, señales de paradas de autobús y otros anuncios. Durante el fin de semana de estreno, el 41% de la taquilla nacional de la película provino de proyecciones premium de gran formato, de las cuales el 13% fue Imax, dijo Disney. Normalmente, un éxito de taquilla que no ha sido filmado con cámaras Imax, como “Apes”, obtendría alrededor del 10% en taquilla, dijo Gelfond.

Como industria, “necesitamos brindarle al público una experiencia excelente cada vez que van a ver una película”, dijo Tony Chambers, vicepresidente ejecutivo y jefe de distribución teatral de Walt Disney Studios. “Ir a ver una película en formatos grandes premium ayuda a impulsar la participación y la frecuencia”.

De 2022 a 2023, los grandes formatos premium representaron el 19% del negocio nacional total de Disney; justo antes de la pandemia, ese total era del 15%. Parte de eso provino de las pantallas 3-D, cuya popularidad ha ido disminuyendo.

La compañía obtuvo un éxito de taquilla con la secuela de James Cameron de 2022, “Avatar: The Way of Water”, que generó 1.600 millones de dólares en ingresos de grandes formatos premium de un total de 2.320 millones de dólares (aproximadamente el 11% de los cuales provinieron de Imax). “Guardianes de la Galaxia Vol. 3” obtuvo el año pasado el 31% de sus ingresos de taquilla gracias a los grandes formatos premium.

Especialmente desde la pandemia, ahora hay más competencia por el tiempo y la atención de las personas por parte del streaming y las redes sociales, lo que hace crucial que los estudios den al público una buena razón para levantarse de sus sofás.

“Necesitamos una manera de eliminar parte del desorden y dejarle claro a la gente que no se puede esperar, que es necesario ver esto en la pantalla grande”, dijo Chambers. “Una de las formas de hacerlo, desde una perspectiva de marketing, es apoyarse en gran medida en el gran formato premium”.

Para mucha gente, dijo, eso significa Imax. De hecho, los ejecutivos de Imax se enfurecen cuando la gente los agrupa con los otros llamados PLF, que incluyen Dolby Cinema y ScreenX.

La taquilla de Imax representa el 13% del negocio nacional total de Warner Bros., en comparación con un 5% a 7% en toda la industria, según el estudio. En toda la industria, los fines de semana de apertura suelen tener entre un 10% y un 12% de Imax. Pero algunos son un atractivo mayor. La participación Imax en la taquilla nacional de “Dune: Part Two” fue del 22%.

“Es toda esta noción de cómo alcanzar la masa crítica”, dijo Goldstein. “Imax le ayudará a alcanzar la masa crítica más rápidamente”.

El futuro de Imax depende de un crecimiento continuo, especialmente a nivel internacional. En 2023, la compañía tenía 1.772 pantallas en todo el mundo, incluidos sus teatros institucionales y pantallas de museos, un ligero aumento respecto al año anterior.

La compañía también planea expandirse, particularmente a mercados que cree que están desatendidos, como Australia y Japón.

“Tiene un enorme potencial de crecimiento a nivel mundial y ciertamente no está saturado en la mayoría de sus mercados globales en este momento”, dijo Alicia Reese, analista de medios y entretenimiento de Wedbush Securities. “Deberían negociar a un múltiplo más alto dado su potencial de crecimiento”.

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