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David Ellison, a punto de convertirse en el nuevo magnate de un Hollywood en decadencia

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David Ellison, a punto de convertirse en el nuevo magnate de un Hollywood en decadencia
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En 1994, cuando Sumner M. Redstone compró Paramount Pictures por unos 10.000 millones de dólares, el equivalente a unos 22.000 millones de dólares actuales, hizo más que simplemente adquirir una empresa: ascendió a un trono cultural.

Estudios como Paramount —fundados en la década de 1910, que operaban complejos de estudios de grabación y controlaban enormes bibliotecas de películas— eran empresas valiosas que estaban a punto de encontrar una mina de oro: el DVD. Pero quizá lo más importante es que dieron a sus propietarios una valiosa identidad como miembros certificados de la élite cultural.

Las películas seguían estando por encima de todo. Entre las películas que más taquilla consiguieron en 1994 se encontraban películas emblemáticas como “El rey león”, “La lista de Schindler”, “Entrevista con el vampiro”, “La señora Doubtfire”, “Filadelfia”, “Máxima velocidad” y “Tiempos violentos”. En 1995, cuando “Forrest Gump”, un estreno de Paramount, ganó el Oscar a la mejor película, más de 48 millones de estadounidenses sintonizaron el cine para verla.

Esos días ya terminaron.

El domingo, la familia Redstone renunció a regañadientes a Paramount y le pasó el estudio a David Ellison, el heredero del sector tecnológico detrás de una empresa de entretenimiento de 14 años llamada Skydance. Si se cierra el complejo acuerdo, Ellison y sus patrocinadores, entre los que se incluye RedBird Capital Partners, gastarán aproximadamente 8.000 millones de dólares en una serie de activos que incluyen Paramount, CBS, dos servicios de streaming y una cartera de cadenas de cable, como MTV, Nickelodeon, BET y Comedy Central.

Si tenemos en cuenta que el estudio cinematográfico solo valía 22.000 millones de dólares en 1994, no fue exactamente un momento de celebración en Hollywood. Más bien, fue otro ejemplo de la dura realidad que se entromete en un mundo al que todavía le gusta fantasear con recuperar su época dorada. (Hace poco, Universal renovó su terreno y agregó un cartel sobre una de las puertas de entrada que dice: “Bienvenidos todos los que cambian el mundo”).

Claro, Ellison, de 41 años, ahora es considerado un magnate de Hollywood de buena fe. Pero ¿qué significa eso en 2024? Su ascenso no se parece en nada al de los barones del robo como Redstone que lo precedieron, en parte porque ya no queda mucho que robar.

Con algunas excepciones (sobre todo las películas de animación), la taquilla ha sido un auténtico desastre; el fin de semana del Memorial Day fue el peor en casi 40 años, tras ajustar la inflación. La mayoría de los servicios de streaming han sido desastres financieros; solo Paramount+ ha perdido casi 4.000 millones de dólares desde principios de 2022. Metro-Goldwyn-Mayer y 20th Century son poco más que logotipos. Warner Bros. está en su cuarta estrategia de reinicio de superhéroes en ocho años.

“No podemos en conciencia alentarlos a que ejerzan nuestra profesión”, dijo el Art Directors Guild, que representa a los escenógrafos. y otros especialistas en cine, dijo en mayo, cuando suspendido su programa de formación. Un reciente columna En Deadline, una publicación especializada en entretenimiento, describió a Hollywood, golpeado por la pandemia del coronavirus, Dos largas huelgas sindicales y la creciente popularidad de TikTok, como “algo postapocalíptico, con zombis y muchas ruinas humeantes”.

La inteligencia artificial está amenazando puestos de trabajo, en particular en el ámbito de los efectos visuales y la animación. El streaming ha facilitado la piratería de contenidos.

Los Oscar han estado en terapia intensiva. La ceremonia de este año atrajo a 19,5 millones de espectadores, un 60 por ciento menos que en 1995.

A diferencia de los días de gloria de Redstone, la era que comienza en Paramount estará definida por las habilidades de Ellison como reparador de averías. El lunes, lo reconoció, diciendo a los analistas en una conferencia telefónica que tenía la intención de rehacer la colección de activos en un “híbrido tecnológico”. Lo haría, dijo, aprovechando su experiencia como productor de Skydance de películas como “Top Gun: Maverick” y “La guerra del mañana” mientras aprovecha las relaciones en Silicon Valley; el Sr. Ellison es hijo del fundador de Oracle, Larry Ellison.

“Si uno fuera a un laboratorio y diseñara al ejecutivo perfecto para la próxima generación de la compañía de Hollywood, literalmente escupiría a David Ellison, porque no sólo puede ir a una mesa de lectura, sino que también puede ir a la sala de al lado y codificar”, dijo en la llamada Jeff Shell, el principal lugarteniente de Ellison en la nueva compañía. Shell fue anteriormente director ejecutivo de NBCUniversal, donde era conocido por cambiar las prácticas comerciales de Hollywood que se habían mantenido durante mucho tiempo, incluyendo los patrones de estreno en salas de cine. (Shell dejó NBCUniversal el año pasado después de reconocer “una relación inapropiada con una mujer de la compañía”).

Gerry Cardinale, fundador de RedBird Capital, dijo que Ellison convertiría a Paramount en “el vehículo de control de cómo deberán gestionarse en el futuro estos negocios de medios tradicionales ya establecidos”.

No dieron muchos detalles, con dos excepciones: Ellison planea renovar Paramount+ mientras recorta y destruye negocios más antiguos para encontrar más de 2 mil millones de dólares en “eficiencias de costos y sinergias”. (Para poner esa cifra en contexto, el equipo de gestión anterior de la empresa dijo el mes pasado que 500 millones de dólares (Los cortes fueron bastante agresivos.)

El señor Ellison ha dirigido Skydance como una operación extremadamente austera. Larry Ellison también ha demostrado una falta de tolerancia hacia la generosidad de Hollywood. forzando una revisión en Annapurna Pictures, la empresa de su hija que estaba perdiendo dinero, en 2018. Annapurna abandonó en gran medida el negocio del cine y ha encontrado el éxito con videojuegos producidos de forma independiente.

Paramount ya ha pasado por ciclos de auge y caída en el pasado. En los años 60, el propietario del estudio, el conglomerado Gulf & Western Industries, estuvo a punto de vender una Paramount en graves dificultades por su valor inmobiliario. Se empezaron a negociar con un cementerio que linda con el estudio y se pensó en más parcelas para enterramientos.

Fue entonces cuando el joven jefe de producción de Paramount, Robert Evans, convirtió un drama macabro, “La semilla del diablo”, en un éxito de taquilla. Evans hizo del estudio un escaparate para el cine que definía la cultura, con “El Padrino”, “Chinatown” y “Urban Cowboy”, entre otras. Barry Diller tomó el mando, entregando éxitos como “En busca del arca perdida”, “Grease” y “Un detective superdotado”. Sherry Lansing mantuvo a Paramount en buena forma a finales de los años 80 y 90 con películas como “Atracción fatal”, “Corazón valiente” y “Titanic”, una coproducción con Fox.

El señor Ellison siente un profundo respeto por la historia de Paramount. En la llamada del lunes con los analistas, dijo repetidamente que quería recuperar el estatus del estudio como refugio para los narradores de historias, pero también dijo claramente que la nostalgia ya no sería suficiente.

“Este es un momento decisivo y transformador para nuestra industria”, afirmó Ellison. “Estamos comprometidos a dinamizar el negocio y reforzar Paramount con tecnología contemporánea, un nuevo liderazgo y una disciplina creativa que apunta a enriquecer a las generaciones futuras”.

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