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Los bonos vuelven a ser aburridos, pero la agitación política podría cambiar eso

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Los bonos vuelven a ser aburridos, pero la agitación política podría cambiar eso
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Los bonos han comenzado a relegarse a un segundo plano, donde deberían estar. Como son fuentes de ingresos estables, ni siquiera intentan competir con las acciones, las prima donnas del mundo de las inversiones.

La primera mitad del año fue mediocre para los bonos, pero eso se consideró una mejora colosal. Con demasiada frecuencia en los últimos tres años, los bonos exigieron atención por las peores razones.

Ahora, sin embargo, con la caída de la tasa de inflación anual, las perspectivas fundamentales para el resto de 2024 y más allá son más positivas para los bonos de lo que han sido en mucho tiempo. Si tiene efectivo en un fondo del mercado monetario que genera un 5 por ciento anual en intereses o más, es posible que desee comenzar a planificar con anticipación porque esas encantadoras tasas de interés a corto plazo podrían comenzar a disminuir bastante pronto, mientras que los rendimientos de los bonos recibirían una bonificación considerable.

Pero, con la creciente incertidumbre sobre el futuro político del país desde el debate Trump-Biden, ya hay señales de que navegar en el mercado de bonos será complicado. A continuación, se presentan algunos factores importantes a tener en cuenta y algunas formas de manejarlos.

Primero, algunos aspectos esenciales de la inversión.

Las acciones son riesgosas. Siempre lo he sabido y estoy dispuesto a asumir pérdidas periódicas con ellas, con la expectativa de recibir excelentes retornos a largo plazo. Pero, ¿y los bonos? Se supone que son seguros, un bálsamo cuando el mercado de valores inflige dolor.

En los últimos años no han sido nada tranquilizadores. El mercado ha estado tan mal que a veces me he preguntado si vale la pena mantener bonos. Basta con mirar las cifras.

Desde principios de 2022 hasta octubre de ese año, cuando la inflación se disparó y las tasas de interés subieron, los fondos de bonos básicos que reflejan el principal índice de referencia con grado de inversión, el Bloomberg Aggregate Bond Index, sufrieron un duro golpe. Ese índice cayó más del 15 por ciento en ese período, incluidos los intereses y dividendos, y lo mismo hicieron los fondos que lo siguen, como el Vanguard Total Bond Market Index Fund y el iShares Core US Aggregate Bond ETF.

Al mismo tiempo, el S&P 500 perdió casi un 18 por ciento, incluidos los dividendos. Los bonos no estabilizaron los rendimientos de las carteras durante la caída de las acciones, sino que empeoraron mucho las cosas.

Los rendimientos de los bonos han mejorado desde entonces, pero no mucho. En la primera mitad de este año, ese índice de bonos básicos seguía estando ligeramente a la baja y desde principios de 2022 hasta el 3 de julio tenía un déficit del 9 por ciento.

Para ser justos, los bonos han sido buenas inversiones, incluso en estos años difíciles, en casos limitados. Como no se incurre en pérdidas si se mantiene un bono de alta calidad hasta su vencimiento, los bonos individuales han funcionado bien durante períodos y propósitos limitados: como por ejemplo para guardar el dinero de manera segura hasta que se esté listo para comprar una casa o pagar los estudios universitarios de un hijo. Los bonos sólidos (bonos del Tesoro, bonos corporativos con grado de inversión o bonos municipales de alta calidad) también han sido útiles para quienes necesitan generar ingresos seguros para la jubilación.

Pero los bonos y los fondos de bonos tienen un propósito más amplio, como parte permanente de carteras diversificadas, y en ese sentido han sido decepcionantes.

Sin embargo, la historia indica que lo que acabamos de experimentar es una rareza. Esta terrible experiencia parece estar a punto de terminar, con una gran excepción: la posible agitación del mercado derivada de la carrera presidencial.

Comencemos con los problemas centrales del mercado de bonos.

Pensemos en el buen desempeño que han tenido los bonos durante largos períodos. Desde el 30 de enero de 1976 hasta junio, el índice Bloomberg Aggregate Bond Index ganó un 6,5 por ciento anualizado. Desde 1984 hasta 2021, los rendimientos del mercado de bonos fueron positivos casi todos los años.

Las tasas de interés y la inflación son cruciales para los bonos, y para la gente que compra bonos, han mejorado mucho.

Esto puede resultar confuso. Los rendimientos más altos brindan a los tenedores de bonos mayores ingresos. El problema para los inversores surge cuando los tipos o los rendimientos aumentan porque los precios de los bonos caen. Por eso los tenedores de bonos y los fondos de bonos sufrieron pérdidas en los últimos años.

Durante la crisis financiera de 2008-2009, las tasas de corto plazo controladas por la Reserva Federal cayeron casi a cero y las tasas de los bonos a largo plazo, que son impulsadas por el mercado, también cayeron. Esas tasas en descenso llevaron a fuertes ganancias de los bonos en ese momento, pero también prepararon el terreno para la debacle de los últimos años, cuando la inflación y las tasas de interés se dispararon.

Vivimos en un entorno más benigno, tanto para la inflación como para los rendimientos de los bonos. Si bien la inflación no ha sido derrotada, se la ha controlado.

Al mismo tiempo, los rendimientos de los intereses ya son bastante altos. El bono del Tesoro a 10 años alcanzó un máximo de alrededor del 5 por ciento en octubre pasado y es poco probable que vuelva a superar ese nivel pronto, según la opinión general del mercado. En el rango de cotización actual, de entre el 4 y el 4,5 por ciento, “los bonos del Tesoro a 10 años son una buena opción”, dijo Jeff MacDonald, quien dirige las estrategias de renta fija en Fiduciary Trust International, una subsidiaria de la empresa de gestión de activos Franklin-Templeton.

Lo más probable es que los rendimientos de muchos bonos imponibles y exentos de impuestos sean más bajos dentro de un año, dijo, lo que produciría ganancias en los precios de los bonos además de los ingresos que estos generan.

Además, si ha mantenido su efectivo en fondos del mercado monetario, donde los rendimientos superiores al 5 por ciento son habituales, tal vez le convenga pensar en transferir parte de su dinero a bonos o fondos de bonos. Las propias proyecciones de la Reserva Federal sugieren que comenzará a recortar los tipos de interés a corto plazo a finales de año. Los rendimientos de los fondos del mercado monetario empezarían a caer rápidamente en ese momento, y podría ser demasiado tarde para fijar rendimientos atractivos de los bonos.

Si la economía comienza a estancarse, las tasas de interés podrían caer “más rápido y más bajo de lo que los mercados esperan ahora”, dijo Gennadiy Goldberg, jefe de estrategia de tasas estadounidenses de TD Securities. “Tiene sentido adelantarse a eso”.

El mercado de valores apenas ha reaccionado a las preguntas que se ciernen sobre la carrera presidencial, pero el mercado de bonos sí lo ha hecho.

Las tasas de los bonos a largo plazo subieron inmediatamente después del debate, en respuesta a un aparente aumento de las perspectivas electorales del expresidente Donald J. Trump y de los candidatos republicanos al Congreso y al empeoramiento de las perspectivas para los demócratas.

Esas tasas más altas probablemente reflejaban temores de que Trump pudiera controlar el Congreso y la presidencia, y que luego pudiera impulsar políticas como aranceles más profundos y más amplios, junto con recortes impositivos que podrían ampliar significativamente el déficit presupuestario. Todo eso podría contribuir a una inflación y tasas de interés más altas.

Desde entonces, los rendimientos de los bonos se han reducido un poco y la situación política es fluida. Ya ni siquiera está claro si el presidente Biden será el candidato demócrata. Por el momento, sería prudente Proceda con cautela.

Algunos bonos serán más vulnerables si las tasas cambian repentinamente. Recuerde que cuando las tasas suben, los precios de los bonos a largo plazo caen más abruptamente que los de los títulos a corto plazo. En este momento, las grandes apuestas en bonos a largo plazo serían riesgosas. Y los bonos de alto rendimiento, también conocidos como bonos basura, tienden a ser malas opciones cuando el mercado de bonos atraviesa problemas.

El índice Bloomberg US Aggregate Bond Index sigue una sección conservadora del mercado. Tiene una duración (una sensibilidad a las tasas de interés) de alrededor de seis años e incluye solo bonos gubernamentales y bonos de grado de inversión de alta calidad. Yo me lo pensaría dos veces antes de comprar bonos o fondos de bonos más riesgosos que eso en este momento.

De hecho, si la situación política se torna aún más complicada, simplemente mantener efectivo (en fondos del mercado monetario, cuentas de ahorro u otro lugar seguro) puede ser una medida temporal inteligente.

Pero los bonos, especialmente los del Tesoro, pueden ser un refugio en una crisis real. Esa es una razón duradera para mantenerlos. Sin embargo, los bonos están en su mejor momento cuando realizan silenciosamente su principal y poco glamorosa función: generar ingresos y suavizar el accidentado camino de las carteras de acciones. Espero que el mundo político permita que los bonos sean insoportablemente aburridos.

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